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HISTORIA DE MUZAK

Muzak. Es una palabra que la mayoría de las personas de cierta edad reconocen al menos vagamente. Para muchos, Muzak se asocia a los covers instrumentales de escucha fácil, a la música de espera y a la de los ascensores.

Junto con otras empresas como Band-aid y Kleenex, el reconocimiento de la marca es tan fuerte que se ha convertido en sinónimo del producto que vende.

Pero, ¿es el Muzak realmente sólo «música de ascensor»?
La respuesta a esta pregunta es… bueno… no.

La historia de la empresa Muzak es bastante sorprendente.

Empecemos por el principio. ¿De dónde viene el nombre Muzak?

Cuando el general George Squier fundó la empresa en 1934, combinó el nombre de su empresa tecnológica favorita de la época con la palabra «música» para crear Muzak. Música más Kodak es igual a Muzak.

George Squier

GEORGE SQUIER Y LA CREACIÓN DE MUZAK

Nacido en Michigan en 1865, el general George Squier fue un científico, un inventor y un oficial del cuerpo de transmisiones. A lo largo de su carrera militar, Squier sirvió como agregado militar, y más tarde fue nombrado jefe de la sección de aviación del cuerpo de transmisiones. Como Oficial Jefe de Transmisiones, contribuyó con importantes investigaciones y avances en los equipos. Su mente inventiva continuaría por este camino creativo, concretamente en el campo de la transmisión de información.

A principios de la década de 1920, Squier descubrió un método de transmisión de información a través de cables eléctricos y se dio cuenta de que este nuevo método podía utilizarse para distribuir música. Cuando se sintonizaba la frecuencia correcta, un fonógrafo en un extremo de la línea podía transmitir música a los receptores del otro extremo. En aquella época, la música sólo se reproducía a través de las transmisiones de radio AM. Pero los equipos de radio eran temperamentales y caros. Squier obtuvo varias patentes por sus ideas, al darse cuenta de que la transmisión por cable tenía un gran potencial para hacer llegar la música a un gran público. Vendió estas patentes a un conglomerado de empresas de servicios públicos llamado North American Radio Company, y se formó una nueva empresa llamada Wired Radio Inc. El plan consistía en vender suscripciones de música a los actuales clientes de la compañía eléctrica.

Y en 1934 se creó el servicio de suscripción musical conocido como Muzak.

Pero sólo había un problema.

General Squier y Wired Radio Inc. tenían la tecnología, pero no la música.

SERVICIOS DE TRANSCRIPCIÓN DE MÚSICA

Incluso en los años 30, las licencias musicales eran una bestia difícil de domar. En aquella época, la música que se escuchaba en la radio se emitía en directo, mientras que la música grabada sólo se autorizaba para uso personal en los gramófonos. Para que Muzak tuviera éxito, necesitaba encontrar una forma de difundir legalmente su servicio de música. La solución a este problema fue un proceso llamado «transcripción». La transcripción electrónica era un proceso entonces novedoso que permitía realizar grabaciones de mayor calidad que las habituales. Estas grabaciones eran más largas y se utilizaban principalmente para su difusión. En general, el uso de la transcripción ecléctica se orientaba a la grabación de programas de radio en directo, así como de anuncios y jingles. Sin embargo, esto significaba que los organismos de radiodifusión sólo podían distribuir música y otras grabaciones si se grababan específicamente para su difusión y no para el consumo personal. Muzak vio la oportunidad de crear un catálogo de música grabado específicamente para su nueva tecnología de difusión. Pero el general Squier y su equipo eran científicos e ingenieros. No sabían nada de la industria de la música, desde luego no lo suficiente como para construir una biblioteca entera.

¡Voilá! Ben Selvin.

LAS PRIMERAS GRABACIONES DE MÚSICA DE MUZAK

Nacido en 1898, Benjamin Bernard Selvin fue un premiado músico, director de orquesta y productor discográfico. Fue aclamado como un prodigio de la música y llegaría a ser conocido como el «decano de la música de disco».

Selvin comenzó su carrera musical profesional a los quince años tocando el violín en discotecas de Nueva York. A los veintiún años, dirigía una banda de baile llamada The Novelty Orchestra. Aunque ahora es relativamente desconocida, The Novelty Orchestra lanzó la que fue considerada una de las canciones populares más vendidas de la época: «Dardanella». Publicado en 1919, «Dardanella» llegaría a vender cientos de miles de copias en todo el mundo, tanto de discos como de partituras. Selvin y sus numerosas bandas actuaban constantemente y aparecían en las emisiones de radio. También trabajó como ejecutivo para compañías discográficas, supervisando miles de sesiones de grabación con algunos de los mejores músicos de la época como Al Jolson, Bing Crosby, Glenn Miller e Irving Berlin, por nombrar algunos.

Gracias a su extenso currículum y a sus contactos en la industria musical, Selvin era el candidato perfecto para ayudar a crear la biblioteca musical de Muzak. Fue contratado como programador musical jefe en 1936. Una vez más, la música que se podía comprar en ese momento no tenía licencia para su difusión. ¿Y qué hicieron? Grabaron el suyo propio.

Ben Selvin
A lo largo de los años 30, Ben Selvin y Muzak grabaron a cientos de músicos desde su estudio en Manhattan. En el estudio se grababan sesiones a diario, y en cada sesión se grababan a veces hasta doce cortes en un día. En estas sesiones se grabó una gran variedad de géneros musicales. Entre los estilos se encuentran el swing, el foxtrot, las partituras de películas, las óperas, el gospel, el cubano, el hawaiano, la salsa, la polca, los cuartetos de hombres que canta baladas, la música clásica, el ragtime e incluso las primeras versiones de lo que hoy es la música country. Algunos de los artistas grabados se convertirían más tarde en nombres conocidos y músicos del Salón de la Fama, como Fats Waller, Jimmy Dorsey y Rosemary Clooney.

En la década de 1940, la biblioteca de transcripciones exclusivas de Muzak sumaba más de 7.500 grabaciones, todas ellas disponibles y con licencia para su difusión en hogares y empresas de todo el país.

*Una nota interesante: estas grabaciones siguen perteneciendo a Muzak (ahora Mood Media) y se han trasladado con la empresa a lo largo de sus muchas reubicaciones. Esta biblioteca de registros se ha trasladado de Nueva York a Seattle y actualmente está archivada en Ft. Mill, Carolina del Sur. Muchas de las grabaciones permanecen intactas hasta el día de hoy. Junto a las grabaciones hay cuadernos que contienen información detallada sobre las sesiones de grabación, incluyendo listas de canciones, tomas eliminadas, listas de personal y charlas promocional, que van desde los años 30 hasta los 70.

LAS PRIMERAS EMISIONES DE RADIO DE MUZAK

En 1934, Muzak emitió música a sus primeros clientes, un grupo de residentes en Cleveland, Ohio. El coste era de 1,50 dólares al mes por tres canales de audio consistentes en música y noticias. Entrar en el sector residencial resultó más difícil de lo esperado. Pronto se vio que la competencia contra la radio comercial era una lucha demasiado dura. Aunque a Muzak no le faltaron fans. Un hombre de Florida llamado Irving Wexler fue citado diciendo: «Tengo Muzak en cada habitación de mi casa. Veinticuatro horas al día. Dormimos con ella, vemos la televisión con ella de fondo. Nunca permito que se apague, porque sé que la música tiene un efecto terapéutico».

Lamentablemente, el general Squier falleció en 1934 antes de ver el verdadero potencial de su tecnología.

Tras el fallecimiento de Squier, la propiedad de la empresa Muzak cambió varias veces de manos, incluida una breve propiedad de Warner Brothers. Muzak había tenido un pequeño éxito, pero le costaba seguir el ritmo de las emisoras de radio AM tradicionales. Fue durante el apogeo de la Segunda Guerra Mundial cuando un hombre llamado William Benton se hizo con la propiedad de Muzak. Fue la fuerza impulsora del impulso de Muzak en las fábricas durante la guerra, y conduciría a la compañía a su siguiente era de éxito en los años 40 y 50.

William Benton

MUZAK Y LA RADIO PRIMITIVA

William Burnett Benton ya tenía éxito cuando se hizo con la propiedad de Muzak. Nacido en 1900 en Minnesota, Benton se graduó en Yale, fue un gurú de la publicidad, editor de enciclopedias y político. En 1929 fundó la agencia de publicidad Benton & Bowles con su socio, Chester Bowles. Su agencia sería más conocida por la creación de telenovelas. Las telenovelas se crearon originalmente como programas de radio patrocinados por los fabricantes de jabón, de ahí su nombre en inglés – «soap operas». La división de radio de Benton & Bowles acabaría produciendo tres de los programas de radio más populares de los años 30.

Benton vio el potencial de Muzak. Mientras ejercía de vicepresidente de la Universidad de Chicago, se hizo con la propiedad total de la empresa en 1939. Aprovechando su experiencia en publicidad y marketing, Benton dedicó muchos esfuerzos a la investigación para ayudar a reforzar los esfuerzos de Muzak.

LOS EFECTOS DE LA MÚSICA EN LA PSICOLOGÍA DEL PERSONAL

En los años 30 creció el interés por la psicología del personal. El concepto de ergonomía comenzó a surgir en el lugar de trabajo. Las empresas buscaban formas de humanizar las áreas de trabajo y aumentar la productividad. De forma similar, empezaron a surgir estudios sobre los efectos de la música en la psicología humana. Un estudio del Stevens Institute of Technology de Nueva Jersey demostró que la música en el lugar de trabajo reducía el absentismo y el reemplazo de los empleados por un margen significativo. Por la misma época, musicólogos como Paul Nettl y Theodore Adorno estudiaban también los efectos de la música. Este creciente interés por la ciencia que hay detrás de la música, sobre todo en lo que respecta a sus efectos sobre la mano de obra, ayudó a que Muzak ganara terreno.

A finales de 1934, Muzak comenzó a comercializar sus servicios de radio en restaurantes y hoteles de la ciudad de Nueva York. Y sí, los ascensores también. Era una práctica bastante común poner música en los ascensores, tanto para calmar a los pasajeros como para pasar el tiempo, ya que los ascensores no eran tan suaves ni tan rápidos como ahora.

William Benton impulsó la expansión de Muzak en las fábricas y otras áreas industriales para aumentar la productividad de los empleados. Esta introducción de la música en el lugar de trabajo fue la chispa que encendería la estrategia comercial de Muzak.

MÚSICA PARA LOS NEGOCIOS Y LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

Un factor importante en el crecimiento de Muzak se produjo en 1939 debido al comienzo de la Segunda Guerra Mundial. El gran crecimiento de la producción industrial durante la guerra fue una gran oportunidad. Miles de fábricas dedicadas a las industrias de la guerra fueron cableadas para los servicios de música comercial de Muzak. La moral de los empleados se elevó con los sonidos de la música patriótica, como las marchas de John Phillip Sousa, y los mensajes inspiradores del Presidente Roosevelt y Winston Churchill.

De hecho, Muzak estaba tan estrechamente vinculada a los esfuerzos de guerra que incluso participó en el desarrollo de tecnología de voz segura para la comunicación de los Aliados. En efecto, los esfuerzos de la guerra permitieron un estudio a gran escala de las playlists de música Muzak en el lugar de trabajo con el objetivo de aumentar la productividad de los trabajadores.

Y funcionó. Las estrategias de investigación de Benton demostraron que la música en el lugar de trabajo tenía efectos positivos en la mano de obra. De hecho, la productividad aumentó en más de un 10 por ciento en las fábricas en las que se ponía música Muzak. Muzak ya no se considera música de fondo, pero música funcional. Muzak había encontrado por fin su lugar.

Después de la Segunda Guerra Mundial y a lo largo de los años 40, Muzak continuaría su impulso como música funcional en el lugar de trabajo. Durante los años 50, introducirían su siguiente gran idea, llamada Stimulus Progression.

STIMULUS PROGRESSION: CÓMO AFECTA LA MÚSICA A LOS EMPLEADOS

El concepto básico de Stimulus Progression es la idea de cambiar los estilos y tempos de la música para contrarrestar e influir en los ritmos naturales del cuerpo humano. Los estudios demostraron que la producción de los empleados disminuía durante ciertos momentos del día; antes y después de la comida, por ejemplo. Las playlists de Muzak se programaron en función de esos patrones, reproduciendo música más alegre en los momentos más lentos del día, y viceversa. El estilo de la música era típicamente clásico ligero, con mucha instrumentación de cuerda y lo menos invasivo posible, todas las características del sonido Muzak.

En los años 30 y 40, cuando la radio Muzak se emitía a través de las líneas telefónicas, era necesario un operador en la línea las veinticuatro horas del día para mantener la música. Al principio, la música se reproducía en discos, y los empleados tenían que estar preparados en las máquinas para cambiar los discos y evitar el silencio. A medida que la tecnología mejoraba, los discos dieron paso a las cintas perforadoras que podían contener ocho horas de música continua. Las líneas telefónicas acabaron siendo sustituidas por subportadoras FM.

FRANQUICIAS DE NEGOCIOS DE MUZAK

A medida que los equipos se abarataban y aumentaba la demanda de servicios de música Muzak, las empresas estaban deseosas de entrar en el juego para aumentar sus propios beneficios. Esto dio paso a otra gran influencia en la rápida expansión de Muzak durante el periodo de crecimiento de los años 50 con la implantación de las franquicias comerciales de Muzak. Las franquicias permitían a otras empresas vender productos Muzak mientras operaban bajo su propio nombre comercial.

Estos revendedores de productos Muzak ayudaron a expandir el negocio a los rincones más lejanos del país. Algunos de estos franquiciados siguen existiendo en la actualidad y han continuado vendiendo a lo largo de los distintos cambios de propiedad de Muzak.

Sorprendentemente, varias franquicias eran propiedad de famosos como Bing Crosby y Bob Hope. Incluso el presidente Lyndon B. Johnson poseía una franquicia de Muzak llamada Texas Broadcasting, con sede en Austin, Texas. De hecho, Johnson vendió los servicios musicales de Muzak a la Casa Blanca cuando el presidente Eisenhower estaba en el poder.

En los años 60, estas franquicias comenzaron a expandirse por todo el mundo, abriendo locales en Alemania, Inglaterra, Francia, España, Australia y partes de Sudamérica.

Se podría decir que Muzak también fue la primera en expandir su negocio musical al espacio exterior, ya que Muzak sonaba en la nave espacial Apolo 11 para mantener a los astronautas tranquilos durante el vuelo.

ENCOGIÉNDOSE DE HOMBROS ANTE EL ESTIGMA DE LA MÚSICA DEL ASCENSOR

Los años 60 fueron la Edad de Oro de la publicidad. Las empresas empezaban a adoptar la idea de no ser sólo un negocio, sino una marca. Las empresas sintieron que tenían una historia que contar y empezaron a ofrecer no solo productos, sino experiencias.

Ahora, bajo la propiedad de la Teleprompter Corporation, el presidente de Muzak, Bing Muscio, quería cambiar la conversación en torno a su estereotipo de música fácil de escuchar. Muscio consideraba que la música era algo que debía llamar la atención del público y no quedar relegada a un segundo plano.

El primer impulso de Muzak en su nueva era comenzó con la introducción de versiones instrumentales de canciones populares de artistas conocidos. La idea era ampliar el catálogo de música añadiendo nuevos géneros y estilos, sin dejar de aplicar los conceptos de la Stimulus Progression. En lugar de versiones tradicionales, Muzak produjo versiones clásicas ligeras de éxitos populares, pensando que las letras y la instrumentación pesada sólo servirían de distracción en el lugar de trabajo.

Estas portadas instrumentales de fácil escucha se convertirían en otro sello distintivo del estilo Muzak, que mucha gente sigue asociando (incorrectamente) con Muzak hoy en día.

Con el sonido de Muzak extendido por todo el mundo, llegaron los retos de cambiar con los tiempos. Eran los años 70. Una época de rock and roll y rebeldía. Especialmente para los estadounidenses que vivieron momentos como Woodstock y la Guerra de Vietnam, la banalidad de la escucha fácil se sentía fuera de lugar. Muzak pasaría las siguientes décadas trabajando para encogiéndose de hombros ante ese estigma.

También hubo varios avances tecnológicos en los años 70. Muzak subió por primera vez su gran base de datos de música a los ordenadores, lo que permitió un acceso más rápido y fácil al catálogo. En esta época, Muzak también lanzó su primer satélite de transmisión, convirtiéndose en el primer servicio de radio por suscripción vía satélite, superando a la radio XM y Sirius por varias décadas.

TRASLADAR LA MÚSICA DE FONDO AL PRIMER PLANO

En 1981, Teleprompeter fue adquirida por la Westinghouse Electric Company. Bajo esta nueva propiedad, se tomó la decisión de dejar por fin la música de fondo fácil de escuchar.

Westinghouse vio el beneficio económico que podía obtenerse al reproducir música popular. Para facilitar la transición de la música de fondo a la de primer plano, Muzak se fusionó con un importante competidor llamado Yesco Inc.

Yesco Inc., con sede en Seattle, fue fundada en 1968 por Mark Torrance como contrapartida a la oferta de música para empresas de Muzak. Utilizó el estereotipo de la música de ascensor contra Muzak y, en su lugar, ofreció éxitos de soft-rock con licencia de las grandes discográficas y los organizó en playlists adecuadas para el lugar de trabajo. Yesco consiguió hacerse con una parte razonable de la industria de la música para empresas y fue pionera en la idea de que la música podía destacar en un lugar de negocios en lugar de quedar relegada al fondo.

En 1986, Muzak se fusionó con Yesco y se trasladó de su sede de 1936 en Nueva York a Seattle, con Mark Torrance como presidente. Con esta fusión llegó la introducción de FM1, también conocida como Foreground Music One.

Con la música ahora en primer plano, la relación de las playlists de Muzak con su público pasó de ser pasiva a dinámica. En lugar de reproducir versiones instrumentales, las emisoras de Muzak emiten música original de artistas populares.

Lo que lo diferencia de las emisiones de radio originales de Muzak se remonta a la cuestión de las licencias. Como hemos dicho, hasta este momento Muzak no se limitaba a emitir música, sino que también grababa temas originales. Pero en los años 80 llegó la era de la MTV, que sacudió el mundo de los derechos de producción y difusión, facilitando a empresas como Muzak la obtención de los derechos de licencia necesarios para distribuir la música de artistas populares.

A finales de los años 80 y principios de los años 90, Muzak experimentó varios cambios tecnológicos y de propiedad que contribuyeron a dar forma al negocio. El suministro de música pasó de los casetes a los discos compactos. Se formó una asociación con Dish Network y se ofrecieron hasta 60 nuevos canales de música en los hogares. Muzak también amplió su oferta más allá de la música, como los servicios de marketing de audio, como la mensajería en espera y en la tienda, la inserción de anuncios, los servicios de autoservicio, la televisión para empresas e incluso esos pequeños carteles LED rojos que se desplazan por los laterales de los edificios.

Mark Torrance

EXPANSIÓN, REUBICACIÓN Y CAMBIO DE MARCA DE MUZAK

Pero el mayor cambio fue filosófico. La reubicación de Muzak había situado el negocio justo en el corazón de la escena musical de Seattle durante la década de 1990, atrayendo a muchos músicos que buscaban un trabajo estable en la industria musical. Esta afluencia de mentes creativas cambió la forma en que Muzak se veía a sí mismo como marca. La empresa empezó a llamar la atención sobre los empleados individuales que elaboraban las playlists. Se promocionaron como algo más que simples DJs que organizan órdenes de canciones. Por el contrario, se les veía como músicos y artistas que aprovechaban el poder emocional de la música y elaboraban cuidadosamente playlists de marca. Estos arquitectos de audio, como se les llamaba, se convirtieron en la cara de la empresa. Este nuevo enfoque en las playlists diseñadas por expertos, junto con un nuevo logotipo y una nueva actitud, ayudó a deshacerse de parte del estigma de la música de ascensor de la marca y, en cambio, a posicionar a la empresa como líder en la industria musical.

¿DÓNDE ESTÁ MUZAK HOY?

En 1999 Capstar compró Muzak y se fusionó de nuevo, esta vez con Audio Communications, con sede en Orlando, Florida, y se trasladó a Fort Mill, Carolina del Sur. En 2011, Muzak fue adquirida por una empresa conocida como Mood Media.

Mood Media comenzó en 2004 como una empresa con sede en Toronto, Canadá, llamada Fluid Music. Fluid Music se rebautizó como Mood Media en 2010 tras adquirir un grupo de medios europeo del mismo nombre. Además de comprar Muzak en 2011, también adquirió al mayor competidor de Muzak en ese momento, DMX (con sede en Austin, TX), en 2012, y en 2013 todas las entidades trabajaban -y siguen trabajando- bajo la marca Mood Media. Otras adquisiciones más recientes son Technomedia, focus4media, South Central AV y PlayNetwork. En enero de 2021, Mood Media fue adquirida por Vector Capital, una empresa de capital privado con sede en San Francisco que se centra exclusivamente en empresas tecnológicas.

Gracias a su serie de adquisiciones y a su crecimiento positivo, Mood Media es ahora el principal proveedor mundial de soluciones de medios de comunicación en las tiendas, con una presencia global que se extiende por 180 países. Ha ido más allá de la música y la mensajería y ofrece un conjunto integral de soluciones multimedia diseñadas para atraer, elevar y maximizar las experiencias de los clientes. Estas soluciones incluyen playlists de música diseñadas por profesionales, música personalizada para empresas, soluciones de vídeo y digital signage, mensajería en espera y en la tienda, marketing olfativo, y sistemas audiovisuales.

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